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Reaffirming Our Schools As A Place Where Everyone Belongs
Posted by: Maria Clayton Published: 11/30/17

(Published in the Davis Enterprise on Friday, December 1) 


By Barbara Archer, Tom Adams, Alan Fernandes, Bob Poppenga, Madhavi Sunder and John Bowes. 


In 1958, as part of a commencement speech in Baltimore, Maryland, Dr. Martin Luther King, Jr. addressed the class of male African American graduates of Morgan State College as they prepared to leave the secure confines of academia “to enter the clamorous highways of life.” As with many of his speeches, Dr. King envisioned a future where we could work together to overcome the evils of hatred, racism and injustice and where people would “rise above the narrow confines of our individualistic concerns to the broader concerns of all humanity.”


While we have made tremendous progress in the six decades since, we still find ourselves in a world, country, and even local community where differences can create divisions and hostility rather than inspiring cooperation and compromise. In the last month, our own Davis schools uncovered graffiti with anti-Semitic hate slogans, a racial epithet scrawled on a wall, digital messages with a swastika sent to more than one campus, multiple incidents of LGBTQ posters being torn down, and, most recently, a threat of gun violence to a school campus.


These disturbing incidents of hate and threats of violence have frightened, angered and greatly concerned this Governing Board as well as our entire community. We, as a community, are proud of our commitment to inclusion. Davis is a self-declared sanctuary city that greets visitors to Central Park with a statue of Gandhi and welcomes students and families to schools named for social justice leaders like César Chávez, Fred T. Korematsu and Martin Luther King, Jr. Additionally, Davis community members actively engage in social equity advocacy helping to found organizations like the Davis Phoenix Coalition, Empower Yolo and Yolo Interfaith Immigration Network, so it is no wonder that there is ongoing disbelief of what has happened in our schools and community. While we continue to work with Davis Police to investigate all of the incidents, we are no closer today to learning who may be involved and why these acts are occurring at schools.


The Role School Plays

We believe our educational institutions should provide shelter, safety and security for freedom of thought and room to be curious and innovative while still aware of the clamorous highway. We expect our schools to provide protection for thoughtful discourse, respectful discussion, debate and learning. In our efforts to create this safe space, we often aim to keep that noisy world beyond our school boundaries and outside our city limits. The outside world may struggle with the cacophony of contention, finger pointing, polarization and bitterness, but within our educational walls, the peace can be preserved . . . or we believe it to be so.


Recent events, however, remind us that we cannot leave the outside world at the schools’ doorsteps. In a world that is hurting, there are deep divisions that permeate even our own campuses, bringing fear and uncertainty into our classrooms, affecting our students and their families. When one individual is targeted with discrimination, hate, injustice or violence, we all suffer. As a school district and Governing Board, we struggle with this reality within our schools.


There is no easy answer. We begin to make our way by reaffirming our values and by talking openly and publicly about these incidents of hate and threats of violence. We want people to understand how words and behavior can inflict harm on others, and we want to explore openly why someone may be perpetrating these acts at this time and in this way.  To address these challenges proactively, we will focus our work to create inclusive schools and learning environments that productively engage students with each other and promote our shared value of cultural and instructional diversity. At Davis Senior High School, where many of the recent incidents have occurred, Interim Principal Tom McHale and his leadership team have done exactly this to engage students in reflection and shared responsibility for their community. Every student was recently guided through a process where they contemplated how they have been affected by recent events and what might we do to make this right. Staff has met with those who are most vulnerable and with those who want to be allies. They are listening intently to understand impact, the variability of student experiences and to plan for sustained dialogue. Similarly, at Holmes Junior High School, students and staff are still readjusting after the gun threat to campus and the school closure on November 17. Open conversations with students led by teachers, counselors and administrators are instrumental to supporting students, reducing fear and anxiety and restoring a sense of security and normalcy. Finally, in light of the events of the last month, age-appropriate conversations are happening with students individually and collectively throughout our entire school district.


The Plural Voices of Community

As a Governing Board, we are taking our responsibility one step further by convening the second annual We All Belong Community Forum on December 4, 2017. At this event, we intend to hear from our students and community to engage collectively on how to best move forward on our “unequivocal commitment to providing a school climate of peace, respect and openness to diverse perspectives where all students, staff and families belong.” This forum continues the work begun through the We All Belong Resolution: Safe and Welcoming Schools that we passed in February of 2017. We invite the whole community to North Davis Elementary School multipurpose room from 6:30 p.m. - 8:00 p.m. to take part in this important dialogue; childcare and Spanish translation will be available.


Join us and share your voice. This conversation has real effects for our schools, our students and our community.  It needs to be open, honest and ongoing. If we draw our blinds and turn inward, if we deny the severity or make excuses for acts that may run counter to our values, if we individually or collectively retreat to a world where our Twitter feed is filled with like-minded rhetoric and we ‘Unfriend’ those who don’t make the cut, we may be adding to the clamor and not to the solution.  Our journey requires us to help our graduates meet their generation’s challenges.  Our task is to provide tools and examples to help students to listen actively to others, to process diverse perspectives, to cultivate empathy and to seek out how to make our world safer, better and more just.


In DJUSD, we currently are experiencing uncertainty and fear, but our foundation is solid. The recent acts of hate and threats of violence shall not define our school community now or in the future. Through our words and actions, we reaffirm Davis Joint Unified School District’s unequivocal commitment to providing a school climate of peace, respect and openness to diverse perspectives where all students, staff and families belong. The challenge for our schools is formidable, but clear, and to be successful, we cannot go this alone. From the White House to the State House to our own house, the open conversations must continue on all fronts. In this way, we will redouble our commitments to openness and to equality and we will begin to rise above the clamor.


Barbara Archer, Board President

Tom Adams, Board Vice President

Alan Fernandes, Trustee

Bob Poppenga, Trustee

Madhavi Sunder, Trustee

John Bowes, Superintendent





Reafirmando nuestras escuelas como un lugar donde todos pertenecen

(Op-Ed publicado en Davis Enterprise el viernes 1 de diciembre 2017. Por Barbara Archer, Tom Adams, Alan Fernandes, Bob Poppenga, Madhavi Sunder y John Bowes)



En 1958, como parte de un discurso de apertura en Baltimore, Maryland, el Dr. Martin Luther King Jr. se dirigió a la clase de graduados afroamericanos de la Universidad Estatal Morgan quienes se preparaban para abandonar los confines seguros de la vida académica “para ingresar las clamorosas carreteras de la vida”. Como en muchos de sus discursos, el Dr. King imaginaba un futuro donde pudiéramos trabajar juntos para vencer los males del odio, el racismo y la injusticia, y donde las personas se “elevaran por encima de los estrechos confines de nuestras inquietudes individualistas hacia las problemas más amplios de toda la humanidad”.


Si bien hemos hechos enormes progresos en las seis décadas que siguieron, todavía nos encontramos en un mundo, país e incluso comunidad local donde las diferencias pueden crear divisiones y hostilidad en vez de inspirar la cooperación y el compromiso. Durante el último mes nuestras propias escuelas de Davis descubrieron grafitis con consignas antisemitas, un epíteto racial garabateado sobre una pared, mensajes digitales con una esvástica enviados a más de una escuela, múltiples incidentes de carteles de LGBTQ arrancados y, más recientemente, una amenaza de violencia con armas al campus de una escuela.


Estos incidentes inquietantes de odio y amenazas de violencia han alarmado, enfadado y causado gran preocupación a esta Mesa Directiva y también a toda nuestra comunidad. Nosotros, como comunidad, estamos orgullosos de nuestro compromiso con la inclusión. Davis es una autoproclamada ciudad santuario que acoge a los visitantes del Central Park con una estatua de Gandhi y da la bienvenida a estudiantes y familias con escuelas que llevan el nombre de líderes de la justicia social, como César Chávez, Fred T. Korematsu y Martin Luther King Jr. Además, los miembros de la comunidad de Davis participan activamente en la defensa de la equidad social al ayudar a encontrar organizaciones como la Coalición Davis Phoenix, Empower Yolo y Yolo Interfaith Immigration Network, de modo que no es de extrañar que exista un recelo persistente sobre lo que ha ocurrido en nuestras escuelas y comunidad. Si bien continuamos trabajando con la policía de Davis para investigar todos los incidentes, hoy no estamos más cerca de saber quién puede estar involucrado y por qué suceden estos hechos en las escuelas.


El papel que juega la escuela

Creemos que nuestras instituciones educativas deben brindar refugio, seguridad y protección a la libertad de pensamiento y espacio para ser curiosos e innovadores, mientras mantienen viva la idea de la carretera clamorosa. Esperamos que nuestras escuelas ofrezcan protección al diálogo reflexivo, la discusión respetuosa, el debate y el aprendizaje. En nuestro esfuerzo por crear este espacio seguro, solemos aspirar a mantener ese mundo ruidoso más allá de los límites de nuestras escuelas y fuera de los límites de nuestra ciudad. El mundo exterior puede luchar con la cacofonía de la contención, las acusaciones, la polarización y el rencor, pero dentro de nuestras paredes, podemos preservar la paz… o al menos eso creemos.


Sin embargo, los hechos recientes nos recuerdan que no podemos dejar el mundo exterior en el umbral de la escuela. En un mundo que sufre, existen divisiones profundas que se filtran incluso en nuestras propias escuelas, generan temor e incertidumbre en nuestros salones de clase, y afectan a nuestros estudiantes y sus familias. Cuando una persona es blanco de discriminación, odio, injusticia o violencia, todos sufrimos. Como distrito escolar y Mesa Directiva, luchamos con esta realidad dentro de nuestras escuelas.


No hay respuesta sencilla. Comenzamos a recorrer nuestro camino reafirmando nuestros valores y hablando abierta y públicamente sobre estos incidentes de odio y amenazas de violencia. Queremos que todos entiendan cómo las palabras y el comportamiento pueden hacer daño a los demás, y queremos explorar abiertamente por qué alguien puede estar cometiendo estos actos en estos momentos y de esta manera.  Para abordar estos desafíos de forma proactiva, orientaremos nuestra tarea a crear escuelas inclusivas y ámbitos de aprendizaje que comprometan productivamente a los estudiantes entre sí y promuevan nuestro valor compartido de diversidad cultural y educativa. En la Escuela Preparatoria Superior Davis, donde ocurrieron muchos de los incidentes recientes, el director interino Tom McHale y su equipo de conducción han hecho exactamente eso comprometer a los estudiantes en la reflexión y la responsabilidad compartida por su comunidad. Todos los estudiantes atravesaron recientemente un proceso donde reflexionaron sobre cómo les habían afectado los eventos recientes y qué podíamos hacer nosotros para corregir esto. El personal se reunió con los más vulnerables y con los que desean ser aliados. Están prestando mucha atención para comprender el impacto y la variabilidad de las experiencias de los estudiantes, y para planificar un diálogo sostenido. Asimismo, en la Escuela Intermedia Holmes, los estudiantes y el personal todavía se están readaptando después de la amenaza con armas al campus el cierre de la escuela del 17 de noviembre. Las conversaciones abiertas con estudiantes conducidas por los maestros, consejeros y administradores son fundamentales para brindar apoyo a los estudiantes, reducir el miedo y la ansiedad, y restablecer un sentido de seguridad y normalidad. Por último, a la luz de los acontecimientos del mes pasado, se mantienen conversaciones individuales y colectivas con los estudiantes, adecuadas a su edad, en todo el distrito escolar.


Las voces plurales de la comunidad

Como Mesa Directiva, estamos asumiendo un paso más en nuestras responsabilidades, al convocar al segundo Foro Anual Comunitario We All Belong (Todos pertenecemos), para el 4 de diciembre de 2017. Durante ese evento esperamos escuchar a nuestros estudiantes y comunidad para comprometernos colectivamente con la mejor manera de avanzar en nuestro “compromiso inequívoco de brindar un clima escolar de paz, respeto y apertura hacia diversas perspectivas donde todos los estudiantes, personal y familias puedan pertenecer”. Este foro continúa con la labor iniciada a través de la Resolución Todos Pertenecemos: escuelas seguras y acogedoras que aprobamos en febrero de 2017. Invitamos a toda la comunidad al salón de usos múltiples de la Escuela Primaria de North Davis, de 6:30 p.m. a 8:00 p.m., para participar de este diálogo importante; se ofrece guardería infantil y traducción al español.


Acompáñenos y comparta su punto de vista. Estas conversaciones tienen efectos reales sobre nuestras escuelas, nuestros estudiantes y nuestra comunidad.  Debe ser abierta, honesta y permanente. Si cerramos nuestras puertas y nos retraemos, si negamos la gravedad o justificamos hechos contrarios a nuestros valores, si nos replegamos individual o colectivamente en un mundo donde nuestro Twitter se alimenta de retórica afín a nuestras ideas y “eliminamos” a aquellos que opinan diferente, podemos estar contribuyendo al clamor y no a la solución.  Nuestro camino requiere ayudar a que nuestros graduados superen los desafíos de su generación.  Nuestra tarea es ofrecer herramientas y ejemplos para ayudar a los estudiantes a escuchar activamente a los demás, a procesar las perspectivas diferentes, a cultivar empatía y a buscar la forma de que el mundo sea más seguro, mejor y más justo.


En la actualidad, en el Distrito Escolar Unificado Davis estamos padeciendo incertidumbre y temor, pero nuestras bases son sólidas. Los hechos recientes de odio y amenazas de violencia no definirán nuestra comunidad escolar, ni ahora ni en el futuro. A través de nuestras palabras y acciones, reafirmamos el compromiso inequívoco del Distrito Escolar Unificado de Davis de brindar un clima escolar de paz, respeto y apertura hacia diversas perspectivas donde todos los estudiantes, personal y familias puedan pertenecer. El desafío para nuestras escuelas es tremendo y a la vez claro, y para triunfar no podemos hacerlo solos. Desde la Casa Blanca hasta la Casa de Representantes y hasta nuestra propia casa, las conversaciones abiertas deben continuar en todos los frentes. De esta manera redoblaremos nuestro compromiso con la apertura y la igualdad, y comenzaremos a alzarnos por sobre el clamor.


Barbara Archer, Presidente de la Mesa Directiva

Tom Adams, Vicepresidente de la Mesa Directiva

Alan Fernandes, Síndico

Bob Poppenga, Síndico

Madhavi Sunder, Síndico

John Bowes, Superintendente